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Stephanie´s Ramblings - Cheating the Game: Fake Reviews and “Astroturfing”

posted on 9 October 2013 by Stephanie Bogue

The Game

The game is e-commerce.  It is you versus all of your competitors at once. The playing field is the internet and the fans are your customers.  They are either rooting for you with positive reviews or against you with negative ones.  Needless to say, it is tough out there.  When a business receives a negative review, it can sway the outcome of the game.  And vice versa, when a business receives positive reviews, well then it could win the game of sales or popularity.  There are many games throughout the years and it is difficult to stay in the top tier.  But, what if the games are rigged.  What if people have been paid off to write either negative reviews about your competition or glowing reviews about your business?  In the world of e-commerce, this behavior is called “astroturfing” and shows its face in the form of fake reviews.  Many businesses have resorted to cheating the review system and the trend has only gained intensity since customer reviews provide such a heavy impact on the success or failure of an online business.  

I don´t think it is a secret that most fake reviews are submitted to popular review sites (like Yelp) and business comparison platforms.  The reason for this and the problem, in my opinion, is that these review systems are a bit flawed.  Basically, anyone that opens an account can leave a review, whether or not they were an actual customer.  So, the review sites have become the middleman between you and your disgruntled customers. The idea behind these review websites was to be neutral and transparent. Sounds good, right?  However, all the power then belongs to this middleman, the review site, as to what to do with the positive or negative reviews.  The horror stories can begin here for businesses as I have heard of instances where bad reviews put a bullseye on your business as a potential customer to these review websites to hide or move negative reviews for a monthly fee.  And, with the great influence review sites have over the general population, many potential customers turn to them and make decisions on what they see there.

Fake Reviews

But, back to the more basic problem, your business has negative reviews. What can you do about it?  

Many businesses have turned to the dark side when faced with negative online reviews.  They have either attempted to flush out their negative reviews by creating fake accounts and posting fake positive reviews or damaged the reputation of competitors with fake negative reviews or both. Some do this themselves while others hire out and pay to have this kind of work done for them.  And many businesses, both big and small, have resorted to this cowardly behavior.   

Unfortunately, it doesn´t stop there.  The SEO companies have also given into lesser business practices. Since e-commerce has boomed, SEO consultants and companies have also.  My initial thought was great, there are experts out there to help, right?  I was surprised to read a recent article where 19 businesses (most of them SEO companies) were busted in a New York sting operation for solving the problem of negative reviews by either writing fake ones or hiring people to do it for them (read more here).  

I guess the silver lining here is that there are operations and organizations at work to expose “astroturfing” and heavy fines were slapped on the companies that provided fake reviews as a remedy to dealing with a negative review problem.  Even the review sites are tightening up their belts as they attempt to filter out suspicious reviews (read more here). However, I find it interesting that both fake reviews and trust in customer reviews are on the rise together.   


My advice is to manage your own feedback system yourself or with a reliable third party and learn how to manage negative feedback.  If at all possible, try to ensure only your customers are able to review your service. This is your real bread and butter.  Review websites are popular and do have a huge impact on businesses everywhere, but I wonder if their power and influence will begin to dwindle as the problem of fake reviews only gets worse.  For now, the best way to deal with review websites is to create a vendor account and login to make comments on both negative and positive reviews you that are there.  This shows you are actively listening and responding.  In the big game of maintaining a thriving and growing business, transparency and playing by the rules of customer feedback will take you far.   



Stephanie BoguePermalinkKommentare 0
Tags: customer reviews, fake reviews, seo, sem, negative review, negative reviews, fake review, marketing
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Stephanie´s Ramblings - Online Video and the Need for Speed

posted on 2 October 2013 by Stephanie Bogue

When I say online videos, you think YouTube.  It is only natural.  Since YouTube´s birth in 2005, it has been the Godzilla of the online video world.  Over the years, I must say, that my viewing of random videos people post has become a bit of a guilty pleasure.  On cold and rainy days, when I need a pick me up, I head on over to YouTube for a video of baby boars being mothered by a French bulldog (right here outside of Berlin), a bear breaking into a chocolate shop, a dog going down a waterslide, or people in their office doing the Harlem shake.  However, this weekend whilst indulging in some YouTube watching, I noticed many amateur YouTube videographers do not know when to say cut.  Quite a few times, I would watch a video that went three or four minutes past its prime.  And, while attempting some at home weightlifting, I got a bit annoyed when I felt the girl leading me through my bicep curls got a little too wrapped up in her motivational speech between reps.  I guess this made me think about the rich flow of information we all take in everyday and our lack of tolerance for anything that isn´t short, concise and to the point.  So, how is the online video world changing to address the issue of brevity?


Have you heard of Vine?  Vine was started and sold to twitter all within a few months in 2012.  Vine is an app that lets its users shoot looping videos of only 6 seconds.  To be sure, this is not even enough time to turn a camera on, right?  However, I am shocked by what I have seen.  Users have been incredibly creative with what they can cram into just a few seconds.  And, marketers are getting more and more to the point with vine videos.  Now that I have a bit of Vine fever, I have been scanning Vine Videos to see what sort of content is there.  So far, I have seen the cookie monster saying no to veggies, quick how-to-videos from home improvement stores, contests put on by big brands for brand advocates (like you) to send them your best Vine video, behind the scenes footage of events, previews of new products, and fun office videos of how employees spend their breaks.  Also, a big perk is that you can use hashtags to categorize and search for topics, which helps when you come into Vine as a marketer rather than a regular user.  Originally, Vine was only available to Apple users, but this summer they made a new and improved version for Android users as well.  Vine gets a lot of credibility and support from being a part of Twitter and with user numbers are already so high, advertising through this channel seems like a cost-effective way to be hip and modern.  Why not? It is only 6 seconds!  (See some examples here)


I think it is worth noting that Instagram (owned by Facebook) has also added video as a feature this summer.  And, as they already have quite a massive following from their photo-sharing mainstay feature, the idea of online video is naturally working for them as well.  Their twist is that videos can be up to 15-seconds and there are filter and editing options.    

Which one?

As the race continues, Instagram and Vine are running neck and neck in terms of popularity.  So, with there being more options out there for video, how do businesses know which one to use?  What is the difference between a 6-second video and a 15-second video? (Read and see more here)  I, personally, have fallen for Vine.  The videos are short to the point and may even leave you wanting more or on the ground laughing.  A well-made Vine video is simply just a very small idea caught on film, that is it.  I get the sense that this could be something fun for offices everywhere as anyone could capture a few seconds of video worth sharing.  In addition, the tie to Twitter lends to a more promising future for me.  Finally, Vine´s ability to embed into websites (fb and twitter) may make it easier for their videos to be viewed and I am a huge fan of the looping feature.  I think in the battle of the online video trends, Vine comes off as the most fun, fashionable, and clear.  For sure, Instagram will continue to be a good competitor and YouTube will remain the video giant for now.  But, perhaps there is enough room for all as the popularity of short clips and video continues to soar.  So, as our attention spans get shorter and shorter, is 6 seconds enough for you to get the message?



Stephanie BoguePermalinkKommentare 0
Tags: online video, vine, online videos, marketing, social media, advertisement
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Semantisches Targeting: Hauptsache Nebensache

verfasst von Martin Gross-Albenhausen am 16.09.2013
Semantische Analyse kann gute, zielgruppen-affine Werbetexte zum Targeting von Online-Ads in relevanten Medienumfeldern nutzen.

Dass im E-Commerce die Anbieter-Auswahl nach der Produktwahl erfolgt, stellt die Profis der Push-Werbung vor einige Probleme. Die Inspiration findet ihre Erfüllung immer seltener in der sofortigen Conversion, die Response auf Print-Werbemittel sinkt kontinuierlich.

Umgekehrt gilt, dass für gutes Ranking die Produktdaten so optimiert werden müssen, dass sie den Transaktions-orientierten Suchen entsprechen. Die klassische Kunst des Werbetextens ist davon denkbar weit entfernt. Sie kommt vom Kontext der Zielgruppe her, in der Sprachfärbung, den Bildern, den Adjektiven...

Parallel hat sich die alte Form des Bookings geändert. Performance Marketing in einer Produktsuche-getriebenen Handelswelt setzt nicht mehr das Zielgruppen-Sortiment an die Spitze, wie denn auch die Platzierung von Bannern in vermeintlich passenden Werbeumfeldern obsolet geworden ist. Targeting erfolgt im Jahr 2013 nach einem Score aus mehreren hundert Datenpunkten, die über Conversion-Wahrscheinlichkeit den Gebotspreis für eine Display-Ausspielung bestimmen.

Welches Produkt und welches Bannermotiv aber ausgespielt wird, ist weiterhin eine Frage der Zielgruppen-Passung. Beim Inkubator Axel Springer Plug & Play ist rund um diese kontextuelle Zuordnung unter dem Namen asuum ein neuartiger Aggregator entstanden, der sich mit semantischer Technologie zwischen den redaktionellen Content einerseits und die Produktdaten andererseits legt. Aus dem Sortiment der teilnehmenden Händler werden die am besten passenden Produkte in Banner direkt im Artikelumfeld eingesteuert.

Nur: die üblichen Produktdaten helfen asuum gar nichts. "Wir brauchen eher die nebensächlichen Informationen als die harten Beschreibungen wie Farbe oder Material, " beschreibt Co-Founder Nico Kutschenko. Relevant sind dagegen Stilattribute, Referenzen von Ort, Zeit, korrespondierenden Celebrities oder Arbeitsumfeldern. Eben solche Daten, die sich auf den Moodboards guter Kreativer finden.

Semantische Analysen haben heute die Chance, nicht nur passende Produkte besser in Umfeldern zuzusteuern, sondern auch falsche Produkte aus Umfeldern fernzuhalten. So kann ein Banner im Umfeld einer Motorzeitschrift kein Autozubehör, sondern eher Babyzubehör oder auch Umstandsmode bewerben – unter zwei bzw. drei Bedingungen:

  1. Der Artikel beschäftigt sich mit der Fixierung von Babyschalen, oder den besten Kindersitzen „ab 0 Jahre“, oder dem Auto für die große Familie, und
  2. zusätzlich weist das Profil des Lesers ein Interesse am Thema „Neugeborenes“ aus.
  3. Müssen die Produktdaten außerdem nach weiteren Aspekten attributisiert werden, die den semantischen Kontext liefern. Welche das sind, ist eigentlich unerheblich – wenn ein Händler die besonderen Hygieneaspekte im Text aufgrund seiner generellen Positionierung hervorhebt (antiallergen, Bezug aus Bio-Material o.ä.), ein anderer die eher technischen Vorzüge, werden sie bei unterschiedlichen Texten bevorzugt angezeigt. 

Die Attribute selbst können unstrukturiert im Werbetext vorliegen. Das ist ein Vorzug der semantischen Technologie.

Targeted Banner haben in der Vergangenheit unter CPC wie CPO Abrechnung für Händler eigentlich nur im Rahmen von Retargeting funktioniert.  Damit die neuen Banner funktionieren, wird die semantische Analyse von asuum allein nicht genügen.

Erste Erfahrungen zeigen nämlich, dass besonders Amazon-Werbung gut konvertiert – allerdings weniger mit dem ursprünglich gezeigten, semantisch zugeordneten Produkt, als mit dem im Shop selbst zugesteuerten recommendation-Artikel. Die Daten-Exzellenz von asuum bringt derzeit noch wenig, wenn der Shop nicht eigene Web-Kompetenz mitbringt. Ob am Ende genügt, einen an sich undifferenzierten Shop durch entsprechende Produkt-Attribute in verschiedene Richtungen zu "impfen", wird die Praxis zeigen.

Im weiteren Kontext sind solche semantisch arbeitenden Werbemodelle für die Zeitschriftenbranche enorm spannend, wie der 5. VDZ-Dialogmarketing-Tag vergangene Woche in Hamburg gezeigt hat. Generell gehen die Abozahlen der Zeitschriften zurück, allerdings lösen häufig die Vertriebserlöse die Anzeigenerlöse dennoch als wichtigste Säule ab. Und: Nutzer digitaler Abos zeigen sich als stabilere Abonnenten. Gleichwohl sind sie nur dann bereit, die nicht unbeträchtlichen Investitionen der Verlage in digitale Ausgaben mit höherem Abopreis zu honorieren, wenn sie mehr erhalten als eine PDF-Version der Print-Ausgabe.

Das wiederum hat für die Konzeption der Apps einige spannende Perspektiven. Der britische Future-Verlag setzt inzwischen stark darauf, neue Titel rein digital vorzutesten oder auch nur für diesen Markt zu produzieren. Eine eigene Software erlaubt inzwischen, sehr interaktive Zeitschriften zu entwickeln. Diese setzen auf Container-Apps, die Content dynamisch beziehen.

Damit lösen sich auch in den Magazinen die Booking-Modelle auf – wenn das Nutzerprofil eine bestimmte Anzeige Conversion-relevanter erscheinen lässt, kann diese zugesteuert werden. Natürlich ändert sich damit auch das Abrechnungsmodell. Und die Anzeigen an sich müssen sich ändern – wobei gerade die Werbekunden anfangs laut Future-CEO Mark Wood die interaktiven Möglichkeiten nicht gesehen haben.

Das aber scheint sich zu ändern. Targeting wird eine der großen Stärken eines inspirierenden E-Commerce-Unternehmens sein. Bei einschlägigen Berliner Vorzeige-Unternehmen laufen derzeit intensive Tests mit solcher semantischen Profilbildung. Leider also wieder ein Skill mehr, den die Händler aufbauen müssen. Vielleicht aber eine der wesentlichen Chancen, als differenziert positionierter Spezialist gegenüber den Category Killern noch reüssieren zu können, die sich heute besser als alle anderen in der Parametrisierung der harten Produktdaten auskennen.

Martin Gross-AlbenhausenPermalinkKommentare 0
Tags: zeitschriften, targeting, semantik, display-werbung
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